La grande conjonction de Jupiter et de Saturne en décembre

La grande conjonction de Jupiter et de Saturne en décembre
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La grande conjonction de Jupiter et de Saturne en décembre - © by Chakarin Wattanamongkol - Getty Images

Jupiter et Saturne seront alignées et apparaîtront comme une seule étoile dans le ciel le 21 décembre prochain, au plus proche de la Terre depuis 1623.

Le mois d’octobre avait vu l’alignement de Mars et de la Terre, le mois de novembre les Léonides, une pluie d’étoiles filantes et le mois de décembre verra l’alignement de deux géantes du système solaire : Jupiter et Saturne.

Tout au long de l’été et de l’automne, les deux géantes gazeuses du système solaire ont attiré l’attention des astronomes en herbe tant elles étaient visibles. Jupiter semble toujours brillante et est généralement l’un des objets nocturnes les plus visibles mais, ces derniers mois, elle s’est démarquée encore plus que d’habitude en raison de la présence de Saturne, qui brillait juste à sa gauche et la rendait plus repérable encore.


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La grande conjonction : une réunion peu fréquente

Chaque fois que Jupiter et Saturne sont en conjonction on parle de "grande conjonction" parce que, contrairement aux conjonctions avec les autres planètes brillantes, ces deux-là ne se rencontrent pas très souvent. La fréquence moyenne d’occurrence est d’environ tous les 20 ans.

"Mais il est important de dire que cette conjonction est vraiment exceptionnelle en ce que les planètes se rapprochent très fort l’une de l’autre", a expliqué sur son site Internet Patrick Hartigan, professeur de physique et d’astronomie à l’Université Rice.

En effet, cette année sera particulière puisque, non seulement les deux planètes seront si bien alignées qu’il sera très difficile de les différencier l’une de l’autre mais, en plus, c’est la première fois depuis le 16 juillet 1623 que les deux planètes seront si proches de la Terre.


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Comment observer ce phénomène de "grande conjonction"?

Les deux planètes seront très proches l’une de l’autre, vu de la Terre. Bien sûr, les deux planètes sont très éloignées, plus de quatre fois la distance entre la Terre et le Soleil. Mais à nos yeux, elles ressembleront à un seul point de lumière vive.

Si vous regardez à travers un petit télescope, Jupiter et Saturne apparaîtront dans le même champ de vision, avec certaines de leurs lunes.

Cependant, il sera difficile de voir cette conjonction aux États-Unis, au Canada et en Europe, explique Hartigan. En effet, la grande conjonction sera à un niveau bas à l’horizon dans l’hémisphère nord. "Les conditions d’observation sont meilleures près de l’équateur, même si où que vous soyez, vous aurez une heure environ pour observer cette conjonction avant que les planètes ne sombrent dans la brume", a-t-il ajouté.


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Au crépuscule, pointez votre télescope vers le ciel du sud-ouest, vous pourrez repérer l’événement. Des sites Web comme Stellarium peuvent vous aider à orienter votre télescope vers le point de rencontre des planètes.