Des chercheurs suédois transforment de vieux vêtements en sucre

Saviez-vous que même lorsque vous donnez des vêtements, ces derniers ont de fortes chances de finir à la décharge ou dans un incinérateur ?

C'est pour éviter ce destin funeste à nos habits en coton (matière dont la culture s'avère fortement polluante) que des scientifiques du département de génie chimique de l'université de Lund (Suède) planchent actuellement sur une méthode permettant d'upcycler le coton des vêtements usagés.

Le coton converti en glucose par adjonction d'acide sulfurique

Décrite dans la revue ScienceDirect, leur méthode est originale bien que basée sur un savoir-faire ancestral : extraire le coton des vêtements puis le transformer en glucose grâce à de l'acide sulfurique.

Concrètement, le principe consiste à décomposer la fibre végétale du coton (cellulose) afin d'obtenir des morceaux plus petits. Les tissus sont ensuite trempés dans de l'acide sulfurique. Le résultat se traduit par un liquide aux teintes ambrées. Une chute standard de tissu représente environ cinq litres de solution sucrée, sachant que chacun d'entre eux contient l'équivalent de 33 morceaux de sucre.

"Le glucose est une molécule très flexible et a de nombreuses utilisations potentielles", explique Edvin Ruuth, à la tête des travaux.

Notre projet est de produire des produits chimiques qui, à leur tour, peuvent devenir différents types de textiles, notamment du lycra et du nylon. "Une autre utilisation pourrait être la production d'éthanol", précise le scientifique.

En l'espace d'un an, l'équipe d'Edvin Ruuth est parvenue à obtenir 90% de glucose extrait du coton, contre 3 à 4% au début de leur expérience.

Mieux trier pour mieux recycler

La prochaine étape consiste à développer la logistique afin d'obtenir suffisamment de matière textile triée. En effet, aucun centre de tri ne permet de sélectionner les vêtements en fonction de leur matière recyclable ou de la taille de leurs fibres, à l'exception des pièces récupérées via des points de collecte.

Les chercheurs comptent toutefois sur un futur centre en cours de construction à Malmö (sud de la Suède), où les vêtements seront triés automatiquement à l'aide de capteurs. Certains vêtements seront donnés et des chutes de tissu pourront être réutilisées dans l'industrie de la mode, y compris les matières textiles dont les fibres sont suffisamment larges pour être "upcyclées".