Sainz Jr dans le baquet d'Alonso en 2019 chez McLaren, aux côtés de Vandoorne ?

L'annonce était très attendue depuis plusieurs jours et chaque mot énoncé a été soigneusement pesé avant d'être diffusé mardi après-midi : Fernando Alonso va arrêter de courir en F1 à la fin de la saison 2018, mais ce pilote forcené n'a pas l'intention de prendre sa retraite.

"Je veux remercier tout le monde chez McLaren. Cette équipe est dans mon coeur pour toujours", écrivait Alonso, 37 ans, dans un communiqué de son écurie. Il évoque aussi le besoin "de changer", de "passer à autre chose" et "d'explorer de nouvelles aventures".

La rumeur enflait aussi depuis quelques temps et vient de se transformer en confirmation : Carlos Sainz Jr s’installera dans le baquet de son compatriote la saison prochaine chez McLaren. "Carlos a signé un contrat de plusieurs années avec l'équipe, remplaçant ainsi Fernando Alonso", écrit McLaren dans un communiqué.

Issu de la filière Red Bull, l’Espagnol de 23 ans a fait ses débuts au volant d’une Toro Rosso en 2015. Engagé chez Renault cette saison, il connaitra donc sa troisième formation dès l’an prochain.

McLaren n’a pas encore précisé qui occupera le deuxième baquet. La place devrait se jouer entre Stoffel Vandoorne et Lando Norris. Sauf surprise, le baquet de Daniel Ricciardo chez Red Bull devrait lui revenir à Pierre Gasly.

Un plan à long terme

"Je suis fan de McLaren depuis aussi longtemps que je me souviens. C'est un grand nom dans le sport avec un passé incroyable et la liste des pilotes qui ont couru pour McLaren au fil des années font partie des héros de la Formule 1. Fernando est bien sûr l'un d'entre eux, donc c'est particulièrement spécial de lui succéder (...) au volant d'une McLaren", a réagi Sainz Jr.

"L'équipe a un plan à long terme pour l'avenir et j'ai hâte de jouer un rôle clé dans son retour vers le succès", a continué le Madrilène.

"Carlos représente le parfait mélange de jeunesse et d'expérience. Il n'a que 23 ans mais il entamera sa cinquième saison dans la discipline et apportera avec lui une grande expérience de la course, tant en Formule 1 qu'avec notre partenaire Renault", a commenté le patron de McLaren, Zak Brown.

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