38 ans et 122 succès au compteur : la longévité exceptionnelle de Valverde

Alejandro Valverde
Alejandro Valverde - © ERIC LALMAND - BELGA

A 38 ans, l'Espagnol Alejandro Valverde est devenu l'un des plus vieux champions du monde de l'histoire du cyclisme, dimanche, sur le difficile circuit autrichien d'Innsbrück, où l'Espagnol a enfin touché à la consécration pour son... 7e podium.

Valverde, premier Espagnol vainqueur depuis Oscar Freire en 2004, a réglé au sprint d'une bonne longueur le Français Romain Bardet. Le Canadien Michael Woods, révélé par sa deuxième place de Liège-Bastogne-Liège en avril dernier, a récolté la médaille de bronze devant le Néerlandais Tom Dumoulin.

Grand spécialiste des classiques ardennaises, Valverde a réussi là où le Français Julian Alaphilippe, présenté comme son successeur sur ce type de parcours, a coincé. Dans le "Höll", l'"enfer" surplombant Innsbrück, une pente très raide (jusqu'à 28 % !) qui a fait office de révélateur impitoyable après plus de six heures et demie de course.

De loin le plus rapide au sprint, Valverde pouvait enfin toucher au but... quinze ans après sa médaille d'argent à Hamilton (Canada) derrière son compatriote Igor Astarloa, tombé dans les oubliettes de l'histoire.

Depuis 1927, année de la création des Mondiaux pour les professionnels, il est le deuxième lauréat le plus âgé derrière Joop Zoetemelk, dont le passeport présentait quelques mois de plus quand le vétéran néerlandais fut sacré en 1985 à Montello (Italie).

Au fil d'une longue carrière marquée par une suspension au début des années 2010 à cause de l'affaire de dopage Puerto, l'Espagnol, qui était surnommé "l'imbattable" dans les catégories de jeunes, a gagné sur tous les terrains. Dans les grands tours (Vuelta 2009) mais surtout dans les classiques, son terrain de chasse favori (4 fois vainqueur de Liège-Bastogne-Liège, 5 fois de la Flèche Wallonne).

Avec 122 victoires à son compteur, Valverde possède aussi un palmarès impressionnant sur les championnats du monde : 2e en 2003 et 2005, 3e en 2006, 2012, 2013 et 2014. Ce succès à 38 ans constitue plus qu’indéniablement le véritable couronnement de sa carrière.

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