Les Panthers à l'Euro de hockey avec Abigail Raye, Canadienne devenue internationale belge

Niels Thijssen a sélectionné 18 joueuses pour le prochain championnat d'Europe de hockey, qui se déroule du 16 au 25 août à Anvers. Les Red Panthers disputeront leur premier match le samedi 17 août (20h30) contre les Néerlandaises, championnes en titre et premières mondiales. Les Pays-Bas s'étaient d'ailleurs imposés 3-0 contre la Belgique il y a deux ans à Amsterdam.

Abigail Raye, ancienne internationale canadienne (155 sélections), va jouer pour la première fois sous les couleurs belges. Inactive depuis fin juin 2016 avec le Canada, la joueuse du Dragons a désormais la nationalité belge sur le site de la FIH, Fédération internationale de hockey. Raye, 28 ans, a numériquement pris la place de Tiphaine Duquesne en défense.

Il y a deux ans à Amstelveen, les Belges avaient surpris en se hissant en finale. Deux ans après, les Red Panthers sont désormais classées au 9e rang mondial. Malgré tout, Niels Thijssen n'attend pas de ses joueuses qu'elles disputent une nouvelle finale. "Nous sommes la sixième nation européenne et jamais un pays classé 6e n'a remporté l'Euro", a déclaré le coach néerlandais mardi en conférence de presse.

"Évidemment que nous voulons gagner chaque match mais décrocher la médaille d'or ne nous parait pas un objectif réaliste. C'est un rêve mais notre but est d'être le meilleur possible le jour du match", a ajouté Niels Thijssen, enlevant un peu de pression des épaules de ses joueuses avant ce rendez-vous à domicile.

Après leur match contre les 'Oranje' le samedi 17 août, les Red Panthers affronteront la Russie le lundi 19/08 (20h30) et l'Espagne le mercredi 21/08, toujours à 20h30. Elles disputeront ensuite les demi-finales ou les matches de classement le vendredi 23 août. Les finales sont prévues le dimanche 25.

La sélection belge:

Gardiennes: Aisling D'Hooghe et Elodie Picard.

Défenseuses: Lien Hillewaert, Judith Vandermeiren, Stephanie Vanden Borre, Emma Puvrez, Aline Fobe, Abigail Raye.

Milieux: Barbara Nelen, Alix Gerniers, Sophie Limauge, Pauline Leclef, Michelle Struijk.

Attaquantes: Jill Boon, Louise Versavel, Anne-Sophie Weyns, Ambre Ballenghien, Emilie Sinia.

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