Les journées sont déjà plus longues que les nuits, le printemps a-t-il déjà commencé ?

Les journées sont déjà plus longues que les nuits, le printemps a-t-il déjà commencé ?
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Les journées sont déjà plus longues que les nuits, le printemps a-t-il déjà commencé ? - © Tous droits réservés

Vous l'avez constaté, les journées durent de plus en plus longtemps et les nuits raccourcissent.  Le printemps astronomique commence lorsque la lumière du soleil arrive à la perpendiculaire de l'équateur terrestre. Lors de chaque Équinoxe, il est commun d’entendre que le jour et la nuit ont la même durée, c’est à dire 12 heures.  L'Équinoxe de Mars, autrement dit le printemps astronomique est prévu ce mercredi 20 mars 2019 à 22h58. 

Le jour sera déjà plus long que la nuit ce lundi

Or, le soleil s'est levé ce matin à Uccle à 6h51 et se couchera ce soir à 18h52.  Il y aura donc 12 heures et 1 minutes d'ensoleillement.  Le jour de l'Équinoxe, le soleil va se lever à 6h46 et se couchera à 18h55, ce qui correspond à 12 heures et 9 minutes !  Notre confrère Frank Deboosere, le Monsieur météo emblématique de la VRT attire notre attention sur ce fait sur Twitter et sur son blog ce matin.

Emmanuel Jehin est astronome spadois à l'Université de Liège

Pouvons-nous dire que le printemps est déjà là ? 

D'un point de vue météorologique la saison du printemps est déjà là depuis le 1er mars ! C'est en effet la période qui marque sous nos latitudes le réchauffement des températures et l'accroissement de la durée du jour. Mais pour les astronomes le printemps commence exactement quand le Soleil, dans sa course apparente sur le ciel traverse le plan de l'équateur terrestre. Cela peut avoir lieu entre le 19 et le 21 mars (et pas toujours le 21 mars comme on l'apprend à l'école) en fonction des paramètres astronomiques.  En effet, l'orbite de la Terre n'est pas parfaitement circulaire (la distance Terre-Soleil varie de 147 à 152 millions de kilomètres), ce qui fait que les saisons ont une durée inégale. Et d'autre part, le tour complet autour du Soleil dure exactement 365,2422 jours, ce qui est un peu différent de l'année légale de 365 jours.

Au moment de l'équinoxe l'astre du jour est au zénith de l'équateur ce qui permet au jour et à la nuit d'avoir une durée égale ("équinoxe" signifie "nuit égale"). Et ce dans les deux hémisphères. Chez nous, dans l'hémipshère Nord, les jours rallongent et nous sommes à mi-chemin entre les courtes journées de décembre et les longues journées de juin. Le Soleil se lève plein Est et se couche plein Ouest.

Cette année ce moment aura lieu exactement, d'après l'Institut de mécanique céleste de calcul des éphémérides (IMCEE) à Paris, le mercredi 20 mars à 22h58 m et 25 secondes (heure locale de Paris). Les trois prochains équinoxes de printemps auront également lieu un 20 mars. Plus rarement il a lieu un 19 mars, comme en 2016 qui était une année bissextile.

Pourquoi le soleil est-il plus de 12 heures au-dessus de l'horizon avant la date du printemps astronomique ?

En effet ces données varient néanmoins légèrement car la forme de la Terre n'est pas parfaitement régulière, que le Soleil n'est pas un point et que l'atmosphère détourne également légèrement les rayons du soleil ! Le jour d'un équinoxe, le "centre" du Soleil passe à peu près le même temps au-dessus et en dessous de l'horizon pour tous les points de la surface de la Terre : 12 heures. Cependant, le Soleil n'étant pas perçu sur Terre comme un point lumineux mais comme une sphère, le jour y est plus long que la nuit car le limbe supérieur du Soleil peut être aperçu alors que son centre est toujours situé en dessous de l'horizon. De plus, l'atmosphère terrestre réfracte la lumière solaire : même si son limbe est situé juste sous l'horizon, ses rayons peuvent quand même atteindre la surface terrestre. En conséquence, le jour est plus long de 13 minutes 02 secondes que la nuit à l'équateur lors d'un équinoxe. Cette différence de durée augmente quand on se déplace vers les pôles.

Expérience pour mieux comprendre la réfraction de la lumière solaire

Il suffit de placer un crayon dans un verre d'eau rempli à moitié pour comprendre.  Selon l'angle de vue, le crayon apparaît soit comme deux morceaux différents, soit brisé à l'instar de la jambe tendue dans la piscine en été.  Retrouvez les détails de cette expérience ici

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