SÉRIE - Popeye a 90 ans !

Popeye a 90 ans, l'occasion de revenir sur le parcours de son créateur Elzie Crisler Segar
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Popeye a 90 ans, l'occasion de revenir sur le parcours de son créateur Elzie Crisler Segar - © Pinterest

Les 90 ans de Popeye, c'est l'occasion de dresser le portrait d’un homme, Elzie Crisler Segar, le créateur du célèbre héros mangeur d'épinards. Il a commencé à dessiner en 1919, a créé Popeye en 1929 et est mort en 1938, c'est donc l'occasion aussi de revenir sur toute une époque : l’entre deux guerres, la 1ère guerre, la grippe espagnole, les empires qui s’effondrent, la crise de 27 puis celle de 29, Hitler au pouvoir en 1933.

Erwin DEJASSE, docteur en Histoire de l’Art, est spécialiste de l’histoire de la bande dessinée et de Popeye, maitre de conférence et chercheur FNRS à l’ULB. Il évoque pour nous cette double trame entre l’histoire de Segar et l’histoire de Popeye à travers ses dessins animés.

Une série en 5 épisodes
Réalisation : Dominick Martinot-Lagarde

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Elzie Crisler Segar a dessiné pendant 10 ans avant de créer Popeye, qu'il a ensuite fait vivre pendant 9 ans. Popeye est aujourd'hui surtout connu par les dessins animés de Fletcher, conçus à partir de 1933. Segar est LE fondateur de la bande dessinée et du “comic strip” à succès, même s'il est fondamentalement subversif et si son nom est perdu du grand public.

Des dessinateurs comme Franquin sont ses dignes héritiers, le Marsupilami est d'ailleurs inspiré d’un personnage de Segar. Mais également Morris, Goscinny, et bien des dessinateurs de la “nouvelle vague” américaine.

Episode 1 

Qui ne connait pas Popeye, le marin qui mange des épinards et qui pousse les enfants à manger des légumes ? Popeye, avec sa pipe, sa femme Olive... Pourtant, l’histoire de ce marin est plus complexe qu'il ne parait et correspond à l'histoire d’une réussite “à l’américaine”, assez tardive.

Tout le monde l’a un peu oublié, mais c’est Elzie Crisler Segar qui, à presque 35 ans, en 1929, a créé le personnage qui va le rendre célèbre : Popeye. Il est apparu au détour d’un comic strips, que l’on lisait dans tous les journaux américains, et dans lequel l'auteur dessinait depuis 1919.

Popeye est aujourd'hui surtout connu par les dessins animés de Fletcher, conçus à partir de 1933. Il est d'ailleurs à noter que c’est uniquement dans les dessins animés que Popeye mange des épinards !

Episode 2:

Il y a un grand parallèle à faire entre cette période de l’histoire d’entre deux guerres, Segar et son personnage: Popeye.

1918, c'est la fin de la première guerre mondiale, puis vient l’épidémie de grippe espagnole qui fait plus de morts que la guerre elle même, et en 1927, puis surtout en 1929, la grande crise.

Segar dessine ses comic strips distribués dans toute l'Amérique, dans les journaux, depuis 1919. Et Popeye nait en pleine crise de 29. C’est dire s’il va être provocateur et reflet de la vie de son temps, avec aussi un côté “anar”, presque “punk” . Bref: “no future”....

Episode 3:

Les comic strips, qui paraissent tous les jours, sont bien différents des bandes dessinées en album. Tous les jours, il faut trouver quelque chose de nouveau et on n'a que 4 voire 5 cases pour développer une histoire. Ce qui impose un style tout à fait particulier. Et c’est ce style qui fera de Segar un immense créateur de la bande dessinée.

Episode 4:

Ce sont les dessins animés, réalisés par les Studios des frères Fletcher, qui rendront le personnage de Popeye mondialement connu, jusqu’à en éclipser son vrai créateur. Car le succès est bien sûr immédiat.

Et voilà Popeye mangeant des épinards, dans des histoires assez simplistes où le schéma est toujours le même: on se tape dessus, on dit pis que pendre des institutions et des 'bonnes règles de morale' et cela se termine par une boite d’épinard qui vient à point pour “casser la gueule” au méchant de l’histoire. Cela fait rire, c'est subversif, cela amuse petits et grands au cinéma, avant le film.

Mais 1933, c’est aussi Hitler qui devient chancelier du Reich, la montée des nationalismes. Puis vient la seconde guerre mondiale en 1939. Popeye est lui aussi “embauché” pour inviter les Américains à se lancer dans l’effort de guerre.

Episode 5:

Segar commence à dessiner dans les journaux américains en 1919, Popeye apparait en 1929 et Segar meurt en 1938. Ces 9 ans de Popeye ont suffi pour que tout le monde se l’approprie, ce marin anar, avec son côté punk avant la lettre.... Bien des artistes et des dessinateurs vont être influencés par Segar. 

Oserait on dire qu’il est “le père” de la bande dessinée actuelle, belge y comprise ? Très certainement. Il suffit de regarder la bagarre des Gaulois du village d’Astérix ou les personnages filiformes de Morris.

Le personnage va être aussi repris en bande dessinée, notamment par un certain Bobby London qui le remet dans l’air du temps et s’en sert, comme le faisait Segar, pour dénoncer une Amérique “bien pensante”, et s’inviter dans des débats tels que l’avortement. Mais les temps ne sont plus les mêmes...

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