Quel avenir pour Falcon Heavy après l'excitation du premier vol?

La fusée Falcon Heavy de SpaceX, lors de son tout premier décollage à Cap Canaveral en Floride le 6 février 2018
La fusée Falcon Heavy de SpaceX, lors de son tout premier décollage à Cap Canaveral en Floride le 6 février 2018 - © JIM WATSON

En réussissant à lancer sa voiture de sport rouge cerise juchée sur la plus puissante fusée du monde en direction de Mars, Elon Musk, le fondateur de SpaceX, a suscité l'enthousiasme du grand public, mais à quoi va désormais servir Falcon Heavy?

Satellites

Le marché le plus immédiat pour Falcon Heavy est le lancement de satellites trop lourds pour la concurrence. La fusée est capable d'emporter jusqu'à 64 tonnes en orbite terrestre, soit plus de deux fois plus que sa concurrente directe (la fusée Delta IV Heavy).

En mettant son roadster personnel en orbite lointaine, M. Musk n'a pas seulement fait un "coup", il a aussi démontré à ses clients potentiels qu'il avait la capacité de déposer leur charge utile où ils le souhaitent.

Et pour quelques dollars de moins

SpaceX a un autre atout de taille: à 90 millions de dollars le tir, grâce à la récupération et à la réutilisation prévue des lanceurs, l'entreprise est trois fois moins chère que sa plus proche concurrente.

Elle a déjà séduit deux clients: Arabsat, un consortium de communication par satellites de pays arabes, et l'armée de l'air américaine.

A la naissance du projet, SpaceX pensait lancer autant de Falcon Heavy que de Falcon 9. Aujourd'hui, ce sera plutôt deux à trois fois moins de tirs du lanceur lourd que de la fusée plus petite.

L'entreprise pense qu'il y a de la place pour elle. "Une partie du marché commercial a besoin de Falcon Heavy", confiait Gwynne Shotwell, directrice générale de SpaceX, au Los Angeles Times l'été dernier. Le marché "est là, il va être stable mais il est beaucoup plus petit que ce que nous pensions".

Objectif Lune ?

Il y a un an presque jour pour jour, SpaceX a annoncé avoir conclu un contrat avec deux passagers payants pour les faire orbiter autour de la Lune et les faire revenir sains et saufs sur Terre.

Un exploit qui n'a pas été réalisé depuis Apollo 17 en décembre 1972. Le voyage vers la Lune était prévu fin 2018 mais SpaceX est resté discret sur l'état d'avancement du projet.

À l'attaque de Mars

Le prochain lanceur dont le fantasque entrepreneur a présenté les grandes ligne à l'automne 2017, pour l'heure surnommée "Big fucking rocket" doit permettre à SpaceX de résoudre un des problèmes pour aller sur Mars, le financement.

La BFR est conçue pour mesurer 106 mètres de hauteur, avoir une poussée de 10,8 millions de livres soit bien plus que la plus puissante fusée jamais construite, la Saturn V (7,9 millions) qui a envoyé des astronautes sur la Lune au tournant des années 1970.

Le vol réussi de ce mardi a rasséréné Elon Musk. Cela "me rassure sur le fait que BFR est réalisable, cela me donne une grande confiance que nous pouvons arriver à faire fonctionner le design du BFR", a dit Musk ce mardi.

La première mission, non habitée, vers Mars est pour le moment prévue en 2022.

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