Norvège: le navire de croisière Viking Sky a regagné un port sans encombre

Le paquebot Viking Sky a regagné sans encombre la terre ferme dimanche au terme d'une journée dramatique en raison d'une panne moteur dans des eaux périlleuses de l'ouest de la Norvège, selon des images télévisées.

Escorté de remorqueurs, le navire de croisière est entré dans le port de Molde aux alentours de 16H15 (15H15 GMT). Près d'un tiers de ses 1.373 occupants avaient auparavant été évacués par hélicoptère dans le cadre d'une opération de sauvetage spectaculaire.

Dix-sept d'entre eux ont été hospitalisés.

Le Viking Sky avait lancé un appel de détresse samedi en début d'après-midi après avoir connu une avarie moteur. Dans des conditions météorologiques difficiles, il dérivait alors vers des eaux côtières jalonnées de récifs au large de la région de Møre og Romsdal (ouest de la Norvège).

Après avoir pu redémarrer un de ses moteurs, il avait réussi à se stabiliser en jetant l'ancre à environ deux kilomètres du littoral, et les autorités avaient lancé une vaste opération d'évacuation grâce à une noria d'hélicoptères qui a impliqué jusqu'à cinq appareils.

Des images impressionnantes prises depuis l'intérieur du Viking Sky montraient le navire rouler très fortement: mobilier et plantes glissaient librement d'un côté à l'autre tandis que des éléments du plafond s'abattaient sur des passagers qui s'efforçaient malgré tout de garder leur calme.

Sur d'autres vidéos filmées ultérieurement, des dizaines de passagers, là aussi flegmatiques, attendaient leur évacuation, un gilet de sauvetage fluorescent sur le dos. "Là, c'est mon père de 83 ans qui est hélitreuillé", a témoigné Ryan Flynn, l'auteur d'images publiées sur Twitter où l'on voit une silhouette être hissée à bord d'un hélicoptère.

Après avoir réussi à redémarrer trois de ses quatre moteurs, le paquebot a été pris en charge par deux remorqueurs, l'un devant l'autre derrière, pour être acheminé vers le port de Molde, à environ 80 kilomètres de là.

Les opérations de sauvetage ont été compliquées par une météo toujours défavorable et l'âge avancé d'un bon nombre de passagers qui, selon la police, sont de nationalité britannique ou américaine pour la plupart. 

Les passagers évacués ont été accueillis dans des hôtels.

L'un d'entre eux, Rodney Horgan, a décrit comment un mur d'eau "de six-sept pieds" (environ deux mètres) s'était engouffré à l'intérieur du bateau à travers une paroi en verre brisée.

"20 à 30 personnes ont juste été balayées devant moi", a-t-il témoigné au micro de NRK. "J'étais debout, ma femme assise devant moi et, tout à coup, elle n'était plus là. J'ai pensé que c'était la fin", a ajouté le barbu, visiblement encore bouleversé.

Parmi les personnes hospitalisées, au moins trois d'entre elles, une nonagénaire et deux septuagénaires, souffrent de fractures graves.

"Tout le monde est resté calme. Je n'ai vu aucune hystérie. Ca a été assez dramatique quand une des vitres a cassé et les vagues ont pénétré" au niveau du deuxième pont, a témoigné une autre passagère, Ruth, auprès de NRK.

"Le navire était battu par les vagues venant des quatre côtés", a-t-elle raconté.

Exploité par l'opérateur norvégien Viking Ocean Cruises, le Viking Sky est un navire moderne, lancé en 2017, qui peut embarquer 930 passagers. En provenance de Tromsø (nord), il devait regagner Stavanger (sud-ouest) lorsqu'il a subi l'avarie.

C'est une des pires expériences de ma vie

La navigation est notoirement difficile sur ce tronçon maritime, connu sous le nom de Hustadvika, au point que les autorités norvégiennes envisagent la construction d'un tunnel pour bateaux dans une montagne du littoral pour éviter les transits en pleine mer.

Le projet, destiné à des navires de plus petite taille, est pour l'instant au point mort, faute de financement.

Déjà à leur époque, les Vikings, pourtant navigateurs émérites, hésitaient à emprunter ces eaux et préféraient hisser et transporter d'un fjord à l'autre leurs embarcations par la voie terrestre.

"C'est une des pires expériences de ma vie mais, quand on voit comment ça va se terminer, on peut se dire qu'on a eu de la chance", a déclaré l'armateur du Viking Sky, Torstein Hagen, au journal Verdens Gang (VG).

Samedi, les secours ont d'ailleurs dû venir en aide à un autre navire, également victime d'une panne moteur dans la même zone.

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