La mission spatiale de la sonde Rosetta s'est terminée ce vendredi sur un crash final

Une fin spectaculaire pour une mission spatiale hors normes: la sonde européenne Rosetta s'est écrasée volontairement ce vendredi sur la comète Tchouri, signant la fin d'une odyssée spatiale de plus de douze ans pour tenter de percer les mystères de la formation du système solaire, selon l'Agence spatiale européenne (ESA).

La fin de la mission a été annoncée sous les applaudissements par Sylvain Lodiot, responsable des opérations de vol de Rosetta au Centre européen d'opérations spatiales (ESOC) à Darmstadt (Allemagne).

"C'est fait. Je peux confirmer le plein succès de la descente de Rosetta. Les opérations de la mission Rosetta sont terminées", a déclaré Patrick Martin, le responsable de la mission. "Adieu Rosetta, tu as bien fait ton travail", a-t-il lancé.

Le drame s'est joué à 720 millions de kilomètres de la Terre.

Vers 22H50 jeudi (heure de Bruxelles), alors que la sonde se trouvait à 19 kilomètres de Tchouri, Rosetta a allumé ses propulseurs pour se mettre sur une trajectoire la menant directement en collision avec la tête de la comète qui a la forme d'un canard de bain.

Sur la fin, sa vitesse atteignait 90 centimètres par seconde (3,2 km/heure) soit la vitesse de la marche humaine. "L'impact contrôlé" de la sonde sur la comète s'est produit aux alentours de 12H40. Il a fallu attendre 40 minutes pour en avoir une confirmation.

Décidée en 1993 par l'Agence spatiale européenne, la mission est auréolée de plusieurs succès: Rosetta est la première sonde à avoir escorté une comète dans sa course, pendant plus de deux ans. Elle a récolté une abondante moisson de données qui occuperont les scientifiques "pendant des décennies", selon l'ESA.

Son petit robot-laboratoire Philae a réalisé le 12 novembre 2014 une première historique en se posant sur un de ces petits corps qui sont parmi les plus primitifs du système solaire.

La mission Rosetta visait à mieux comprendre la formation du système solaire. Les comètes sont apparues il y a 4,5 milliards d'années et sont en quelque sorte restées dans le "congélateur" de l'espace pendant quasiment tout ce temps. Ce qui en fait des témoins d'exception.

Une comète en forme de canard de bain

Lancée en mars 2004, Rosetta, qui a parcouru 7,9 milliards de kilomètres, escortait depuis août 2014 la comète Tchourioumov-Guérassimenko. Mais celle-ci s'éloigne dorénavant de plus en plus du Soleil.

Dotée de grands panneaux solaires, la sonde commençait à manquer de puissance. L'ESA a donc choisi de mettre fin de façon à la mission pendant qu'elle contrôlait encore la sonde et que celle-ci avait encore assez de puissance pour travailler.

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