La glace couvrant une lune de Jupiter dissimulerait des lacs

Page d'accuiel du site de la revue "Nature"
Page d'accuiel du site de la revue "Nature" - © capture d'écran

De grandes étendues d'eau pourraient se trouver sous la glace recouvrant Europe, une lune brillante et mystérieuse de Jupiter, ont annoncé mercredi des astronomes américains. Elles seraient aussi vastes que les Grands Lacs nord-américains.

Cette découverte, si elle est confirmée par une future mission robotique, est exaltante parce que l'eau est l'un des éléments essentiels pour que la vie existe, en tous cas comme nous la connaissons.

Entièrement recouverte d'un océan gelé, Europe est le deuxième satellite le plus proche de Jupiter. Des images de cette lune transmises par le vaisseau américain Galileo durant une période d'exploration 1995-2003 ont révélé une surface déformée par des fissures et de la glace brouillée.

Selon leurs calculs, l'épaisseur de la couche de glace recouvrant Europe est d'environ dix kilomètres avec, à l'intérieur, des poches géantes d'eau se situant jusqu'à trois kilomètres de la surface. L'eau plus chaude contenue dans ces lacs remonte vers la surface en panaches et fait craquer la glace qui s'effondre.

Ce cycle de la glace pourrait être une preuve supplémentaire de la présence de vie sur ce satellite ainsi que le mouvement qui l'anime qui permettrait un transfert d'énergie entre ces lacs souterrains et la surface.

«La communauté scientifique pense que si la couche de glace recouvrant Europe est épaisse, les chances pour que la vie y existe sont faibles car cela signifierait une absence d'échanges entre l'océan se trouvant dessous et la surface», nuance toutefois Britney Schmidt, géophysicienne à l'Université du Texas, principale auteur de cette étude parue dans la revue britannique «Nature».

Belga
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