Espace: la sonde Juno de la Nasa en approche finale de Jupiter

Photo de la Nasa montrant la sonde Juno, le 4 juillet 2016, avant sa mise sur orbite autour de Jupiter.
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Photo de la Nasa montrant la sonde Juno, le 4 juillet 2016, avant sa mise sur orbite autour de Jupiter. - © NASA/AUBREY GEMIGNANI - AFP

Après un périple de cinq ans, la sonde Juno de la Nasa se trouvait en approche finale lundi, quelques heures avant de se mettre en orbite autour de Jupiter, plus grande planète du système solaire dont elle doit percer les mystères.

"Nous sommes prêts", a lancé lundi Scott Bolton, responsable scientifique de la mission au Southwest Research Institute à San Antonio (Texas).

"Il y a une excitation extraordinaire dans l'équipe scientifique avec l'arrivée à Jupiter (...) qui offre des vues spectaculaires à ces distances", a-t-il ajouté dans un communiqué.

Mardi à 03H18 GMT – lundi soir aux États-Unis – la sonde de 3,6 tonnes, propulsée par l'énergie solaire et qui avance à 64 km/seconde, allumera son moteur principal pendant 35 minutes pour freiner sa course. Elle sera ainsi happée par la gravité de Jupiter et s'insérera dans une orbite polaire de 53,5 jours.

En raison des quelque 869 millions de kilomètres qui la sépareront de la Terre, les signaux radio confirmant l'allumage du moteur ne parviendront aux contrôleurs de vol que 48 minutes plus tard, soit à 04H06 GMT.

Après deux séjours de 53,5 jours, Juno s'insérera à partir d'octobre prochain dans une orbite de 14 jours qui lui fera frôler successivement les deux pôles de la planète dissimulée sous une épaisse couche nuageuse.

La sonde effectuera 37 survols, dont la plupart entre 10 000 et 4667 km au-dessus des nuages de la géante gazeuse, pour un total de 18 mois.

Les survols de Juno seront beaucoup plus proches que le précédent record de 43 000 km établi par la sonde américaine Pioneer 11 en 1974.

Dimanche, Juno avait croisé à proximité de Callisto, la plus éloignée des quatre grandes lunes joviennes. Elle devait passer au large des trois autres lunes de Jupiter, Ganymède, Europe et Io, lundi à respectivement 11H00, 17H30 et 21H15 GMT.

Pendant les survols de Jupiter, les instruments de la sonde étudieront ses gigantesques aurores boréales, son atmosphère et sa magnétosphère.

"Juno s'approchera de Jupiter à une distance sans précédent pour percer ses mystères", avait souligné précédemment Diane Brown, responsable du programme à l'Agence spatiale américaine. L'un des objectifs principaux de la mission sera de mieux comprendre de quoi se compose l'intérieur, jusqu'ici inobservable, de la planète géante.

Neuf instruments à bord

Juno, une mission à 1,1 milliard de dollars lancée le 5 aout 2011, va ainsi cartographier les champs gravitationnels et magnétiques de Jupiter pour déterminer la structure interne.

Les neuf instruments de l'orbiteur, entre autres français et italiens, vont également mesurer l'émission radiométrique de l'atmosphère profonde de la planète, ce qui permettra de connaître sa composition, sa structure thermique et son environnement ionisé.

"Aujourd'hui, on ne sait pas si Jupiter possède ou non un noyau central", note Tristan Guillot, directeur de recherche au Centre National français de la Recherche Scientifique (CNTS) et membre de l'équipe scientifique de la mission.

Non seulement Juno devrait aider à lever le voile sur les secrets de Jupiter, mais devrait aussi fournir de nouveaux indices sur les conditions qui régnaient au commencement du système solaire lorsque la planète était en formation.

Les responsables de la mission soulignent aussi les risques, en s'approchant aussi près.

Ils citent la couche d'hydrogène – 90% de l'atmosphère – qui subit une telle pression qu'elle agit comme un puissant conducteur électrique.

Ce phénomène, combiné à la rotation rapide de Jupiter, générerait un champ magnétique très puissant qui entoure la planète et peut menacer la sonde.

Pour se protéger des fortes radiations, Juno est munie d'une solide armure de titane qui entoure ses équipements et instruments électroniques, son ordinateur de bord et les câblages électriques.

Pesant 172 kilos, cette voûte réduira l'exposition aux radiations 800 fois par rapport à la partie non protégée.

Juno compte aussi à son bord trois statuettes Lego d'aluminium. Elles représentent respectivement Jupiter, le roi des dieux dans la mythologie romaine, Juno, son épouse et sa soeur, ainsi que Galilée, le savant italien qui a découvert les quatre grandes lunes de Jupiter en 1609.

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