Maurice : couler l'épave du bateau, cela représente un "danger pour la biodiversité"?

La plus longue partie de l'épave brisée en deux du MV Wakashio échoué à Maurice a été coulée à très grande profondeur en pleine mer, ont annoncé lundi les autorités mauriciennes. La plus petite partie de l'épave - la poupe surmontée de la superstructure - reste échouée sur le récif qu'il a heurté.

Pour effectuer cette opération, deux remorqueurs avaient entamé jeudi le tractage de toute la partie avant - proue et coque - du MV Wakashio à environ 15 km au large, en pleine mer, pour qu'elle y soit coulée à une profondeur de 3180 mètres dans l'océan Indien.

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La plus petite partie de l'épave du MV Wakashio - la poupe surmontée de la superstructure - reste échouée sur le récif qu'il a heurté. © Mobilisation Nationale Wakashio - 21 août 2020

Flancs éventrés, côtes souillées

Echoué le 25 juillet sur un récif à la Pointe d'Esny, au sud-est de l'île Maurice, le MV Wakashio a laissé échapper des hydrocarbures et causé un désastre écologique. Le navire a laissé échapper entre 800 et 1000 tonnes de fioul de ses flancs éventrés, qui ont souillé les côtes - notamment des espaces protégés abritant des forêts de mangrove et des espèces menacées - et les eaux cristallines qui attirent de nombreux touristes. Il s'est brisé deux semaines plus tard, après une course contre la montre pour pomper le carburant qu'il contenait encore. 

Une équipe de scientifiques britanniques est arrivée ces derniers jours à Maurice pour coordonner une étude d'impact afin de connaître les dommages causés et les mesures à prendre pour permettre à l'écosystème de se rétablir. Des experts internationaux du Japon - pays du propriétaire et armateur du navire - et de France (voisine via l'île française de la Réunion) sont également à l'oeuvre pour aider l'archipel.


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Les coraux de l'île Maurice n'ont pas été directement endommagés par la marée noire provoquée par le naufrage du vraquier MV Wakashio ont estimé mardi les experts japonais lors d'une vidéoconférence. Ces experts ont expliqué avoir examiné une douzaine de zones sous-marines à 800 mètres au Nord-Ouest de l'épave. Ils n'y ont pas découvert de dommages sur les fonds marins et leurs récifs coralliens.

Des nappes d'hydrocarbures ont aussi atteint des mangroves de la côte, risquant de tuer des plantes dans ces zones protégées dans les prochains mois, ont averti les experts japonais. Nettoyer des mangroves est une tâche extrêmement compliquée, car intervenir sur leurs sols très meubles risque d'y enfoncer le pétrole encore plus profondément.

Pour l'heure, les travaux de nettoyage se concentrent sur la récupération d'algues et autres plantes salies par la marée noire et échouées sur les plages.

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Des bénévoles recueillent les fuites de pétrole du vraquier MV Wakashio qui s'est échoué sur la plage de Mahébourg, au sud-est de l'île Maurice, le 12 août 2020. © AFP

L'épave coulée : une menace à long terme pour le corail ? 

L'ONG écologiste Greenpeace avait averti que couler l'épave "mettrait en danger la biodiversité et risquait de contaminer l'océan avec des quantités importantes de métaux toxiques lourds, menaçant d'autres zones également, particulièrement l'île française de la Réunion".

Les experts japonais ont noté que de minuscules débris de cette épave tombaient dans la mer, car l'ensemble oscille au gré des vagues sur le récif sur lequel le navire s'est échoué. "Si cette situation continue, cela pourrait mettre en danger les coraux et les tuer", a déclaré Noriaki Sakaguchi, spécialiste des écosystèmes auprès de l'Agence japonaise de coopération internationale (JICA).

Des initiatives pour retirer les particules du vraquier tombées dans l'eau risqueraient par ailleurs d'abîmer le corail, lequel est aussi endommagé par les cordes des barrières flottantes mises en place contre la marée noire, selon lui. La seule solution serait donc de retirer la partie restante de l'épave du récif, ont conclu les experts japonais.


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Le navire MV Wakashio qui s'est échoué près du parc marin de Blue Bay le 25 juillet sur un récif à la Pointe d'Esny, au sud-est de l'île Maurice. © AFP 15 août 2020

Pourquoi le bateau était-il aussi proche des côtes? 

Les circonstances du naufrage demeurent encore non élucidées. Selon une source proche de l'enquête citée lundi par l'agence de presse japonaise Kyodo, le bateau se serait rapproché des côtes de Maurice pour capter du réseau mobile.

Une fête d'anniversaire arrosée se serait en outre tenue à bord peu avant l'accident, selon cette même source, sans que l'on sache si l'équipe de quart y a participé.

Le capitaine du bateau, de nationalité indienne, et son adjoint sri-lankais ont été arrêtés et mis en examen la semaine dernière par la justice mauricienne.

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