Impact incertain sur l'environnement après l'effondrement d'un barrage au Brésil

Impact incertain sur l'environnement après l'effondrement d'un barrage au Brésil
Impact incertain sur l'environnement après l'effondrement d'un barrage au Brésil - © MAURO PIMENTEL - AFP

Une semaine après la rupture du barrage de Brumadinho au Brésil, qui a coûté la vie à 110 personnes et fait 238 disparus selon un dernier bilan, l'impact sur l'environnement reste encore très difficile à évaluer.

La crainte majeure des autorités est que la boue chargée de résidus de minerai de fer libérée par l'effondrement de ce barrage, dans l'État du Minas Gerais (est du pays), n'atteigne le fleuve Sao Francisco, le deuxième plus long du Brésil, qui arrose de nombreuses localités et est très poissonneux.

La rivière nous donnait aussi de l'eau pour arroser nos plantes, et maintenant on ne peut plus

L'Agence nationale des eaux (ANA) estime que les résidus miniers doivent atteindre entre le 5 et le 10 février la centrale hydro-électrique de Retiro Baixo, à 300 km de la mine dont le barrage a cédé. Si le barrage de la centrale ne peut pas retenir la boue, celle-ci progressera jusqu'au fleuve Sao Francisco, 30 km plus loin. Les prélèvements quotidiens effectués par l'ANA dans la rivière Paraopeba, un affluent du Sao Francisco souillé sur 200 km, révèlent un niveau alarmant de métaux dans l'eau.

Des riverains ont indiqué à l'AFP en plusieurs endroits que les poissons, aliment de base des villageois, flottaient morts sur le dos. "La rivière nous donnait aussi de l'eau pour arroser nos plantes, et maintenant on ne peut plus. Beaucoup de gens sont affectés"", explique Leda de Oliveira, 31 ans, à l'AFP.

Quel est le degré de toxicité de la boue?

D'après les derniers tests de l'ANA, le fer, le magnésium et l'aluminum ont atteint des taux inquiétants. Les niveaux de traces de plomb et de mercure, qui avaient augmenté dans un premier temps, sont redevenus normaux, tandis que l'arsenic, souvent trouvé dans les résidus de minerai de fer, ne pose pas de problème selon les mêmes tests.

Mais ces mesures ne concernent que l'eau, et non les sédiments ni la chaîne alimentaire. Il se pourrait que l'impact sur l'environnement de la rupture du barrage de Vale, qui a libéré 12,7 millions de m³ de boue, ne puisse être réellement apprécié avant des années. "Il y a beaucoup d'inconnues à ce stade", d'après David Petley, spécialiste des glissements de terrain à l'Université de Sheffield, au Royaume-Uni. "Quel est le degré de toxicité de la boue? La boue va-t-elle se déplacer? C'est seulement quand on saura tout cela qu'on pourra juger de la gravité" de l'impact environnemental, pointe ainsi l'expert.

Pour l'heure, il faut agir immédiatement pour contenir la pollution, "ce qui coûte très cher, si c'est bien fait". "Il y a beaucoup de déchets dans la rivière", ajoute le spécialiste.

Les conséquences pour l'environnement de la rupture en novembre 2015 d'un autre barrage proche, celui de Mariana, à 120 km, ne sont toujours pas clairement établies. Après l'accident sur ce barrage dont Vale était copropriétaire, 19 personnes sont mortes, bien moins qu'à Brumadinho, mais la pollution s'est étendue sur 650 km de rivière et sur deux États, jusqu'à l'océan Atlantique.

Mariana reste à ce jour la pire catastrophe environnementale au Brésil. Le barrage avait laissé s'échapper 60 millions de m³ de boue de déchets, près de cinq fois plus que celui de Brumadinho. L'écosystème n'a pas survécu.

Messe et veillée en honneur des victimes disparue à cause de l'effondrement du barrage, à Brumadinho (31/01)

Messe et veillée en honneur des victimes disparues suite à l'effondrement du barrage, à Brumadinho (31/01)

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