Equateur: Vilcabamba, les mystères de la vallée de la longévité

Quel est le secret de cette vallée enchantée des Andes équatoriennes ?
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Quel est le secret de cette vallée enchantée des Andes équatoriennes ? - © Pascale Sury

Vilcabamba, Equateur. Une petite ville d’altitude, nichée entre les montagnes luxuriantes de la Cordillère des Andes. Ici règne un mystère : pourquoi les habitants vivent plus longtemps qu’ailleurs, pourquoi tant de centenaires ?

C’est un article de National Geographic en janvier 1973 qui attire l’attention sur le phénomène. Le docteur Alexander Leaf constate une longévité exceptionnelle dans cette petite vallée équatorienne : 10 fois plus de centenaires ici que dans les pays occidentaux ! Sa publication fait sensation, Vilcabamba devient vite le refuge de hippies en quête de bien-être et de jeunesse éternelle. La ville se transforme surtout en un véritable laboratoire de gérontologie.

Les habitants sont convaincus de vivre dans un petit paradis aux multiples bienfaits : air pur, de l’eau de montagne exceptionnelle riche de 11 minéraux, une nourriture organique et végétarienne, moins de stress qu’ailleurs et, enfin, un climat idéal tout au long de l’année. Environ 20 degrés, ce qui soulage le corps humain de tous chocs thermiques et est idéal pour l’agriculture.

Pourtant, contrairement aux 5 " zones bleues " de notre planète (Okinawa au Japon et 4 autres régions de Sardaigne, de Californie, du Costa Rica et de Grèce) où l'on recense un très haut pourcentage de centenaires toujours très actifs, les scientifiques restent perplexes voire incrédules par rapport au secret de Vilcabamba. 


Mais le mythe opère toujours : cette petite ville de 4800 habitants compte plus d’un tiers d’étrangers. Pas seulement des touristes, mais surtout des occidentaux venus s’installer ici pour le bien-être et… l’éternité. On les comprend, le “buen vivir” est d’application dans cette petite bourgade, l’ambiance est d’une extraordinaire sérénité.

Samedi matin, jour de marché organique : nous rencontrons certains de ces occidentaux qui ont changé de mode de vie et quitté leur pays d’origine. Zia et Roshni Parker, un couple d’Américains, ont installé leur ferme ici et exercent l’agriculture biodynamique et la permaculture depuis 6 ans.

La nourriture locale et bio est pour eux la recette de la longévité locale. Timoteo Arboleda a 103 ans, il est l’un des centenaires de Vilcabamba. Dans sa modeste maison, il nous explique son secret : l’eau de la cordillère bien sûr, mais surtout… le travail, dans l’agriculture locale depuis l’âge de 10 ans.

Vilcabamba et la vallée de la longévité

Même si la vallée de la longévité n’est plus aussi florissante que dans le passé, Vilcabamba surfe sur sa réputation. Le long de “l’avenue de la longévité”, il est facile d’acheter de l’eau minérale étiquetée “Vilcabamba” ou des cigarettes locales dites “100% organiques”. Les commerces, les restaurants, les petits cafés jouent la carte de la nourriture saine et de la vie sans stress. 

“You are now entering a stress free zone” ! Sur les hauteurs de la ville, l’hôtel Izhcayluma a fait du bien-être un mode de vie : cours de yoga gratuits tous les matins, piscine naturelle, chambres coquettes à petits prix, télévision et journaux bannis. “Vilcabamba a une énergie spéciale”, nous confie Raik Ackermann, le gérant de cet établissement créé par deux frères bavarois expatriés ici il y a 20 ans, “nous voulons que les problèmes restent dehors, le but est que les voyageurs trouvent ici un refuge reposant, paisible et sain. On permet à leur esprit de s’apaiser et de s’ouvrir” poursuit-il !

On ne peut pas vous promettre une vie comme celle de Miguel Carpio Mendieta, la star locale décédée en 1974 à 128 ans, mais on vous garantit en tout cas un très beau moment de repos, loin de la fureur du monde moderne.

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