Cheeta, "le singe de Tarzan", meurt à l'âge record de 80 ans

Cheeta buvait souvent, source de gags inépuisable....
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Cheeta buvait souvent, source de gags inépuisable.... - © MGM

27 ans après son partenaire à l'écran Johnny Weismuller, le chimpanzé vedette est mort à l'âge canonique de 80 ans, soit le double de l'espérance de vie de ces singes. Mais le mystère subsiste sur l'identité réelle du singe.

Le singe de Tarzan était né en 1927. Il est mort le 24 décembre dans une réserve de Palm Harbor en Floride. Il y pratiquait "la peinture avec les doigts" d'après le directrice de la réserve. Ses toiles sont vendues pour des oeuvres de charité en faveur des primates.

Tarzan était né au début du 20ème siècle sous la plume d'Edgar Rice Burroughs, auteur d'une vingtaine de romans contant les aventures de l'homme-singe. Plusieurs autres auteurs l'ont repris par la suite en roman et en bande dessinée, mais ce sont aussi les films, une trentaine, qui ont fait sa popularité, et celle de Cheeta, véritable ressort comique de la série.

Le principal interprète de Tarzan au cinéma fut Johnny Weismuller, un champion de natation originaire du Banat devenu star de Hollywood. Il fit douze "Tarzan" au grand écran, avec Cheeta à partir du deuxième: Tarzan et sa compagne.

Cheeta n'apparaissait pas dans les romans d'Edgar Rice Burroughs, dont seuls les derniers titres montraient Tarzan en compagnie d'un singe appelé N'kima. Cheeta est donc une pure création des studios MGM.

Controverse autour d'un chimpanzé

Selon le journaliste américain R.D. Rosen, le singe de Palm Harbor n'était cependant pas le vrai Cheeta. 

Un article paru en 2008 dans le Washington Post à l'occasion du 75ème anniversaire de l'animal démonte la "supercherie", notamment le fait que le singe n'aurait pu voyager en avion de ligne du Liberia où il serait né en 1932 vers les Etats-Unis, tout simplement parce qu'il n'existait pas telle liaison aérienne à l'époque.

Le Cheeta décédé à Palm Springs n'aurait joué dans aucun film de Tarzan et serait né vers 1960, ce qui fait toutefois de lui un individu ayant atteint un âge respectable pour son espèce.

Au total une quinzaine de singes ainsi qu'un enfant de 6 ans ont incarné Cheeta au cinéma.

JFH
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