La nouvelle arme secrète de l'armée belge: le mini-drone Puma

Un mini-drone RQ-20 Puma
Un mini-drone RQ-20 Puma - © Sgt. Bobby Yarbrough/United States Marine Corps

L'armée belge a loué, pour sa mission au Kurdistan irakien, quelques mini-drones RQ-20 Puma aux Etats-Unis, se dotant d'une capacité d'avion sans pilote tactique qui lui fait encore cruellement défaut, a-t-on appris jeudi de sources militaires, alors que cet engin a effectué la semaine dernière sa première présentation publique à Beauvechain - en dépit du secret qui l'entoure.

Un de ces mini-UAS (pour "Unmanned Aircraft System"), d'une longueur de 1,4 m et d'une envergure de 2,8 m, doté d'une caméra à la fois électro-optique (EO) et infrarouge (IR), a été filmé pour la première fois le mois dernier par une équipe de la VRT lors d'un reportage réalisé le 14 mars auprès des "soldats d'élite belges" qui entraînent et assistent les peshmergas (combattants kurdes) et l'armée irakienne engagés dans la reconquête des territoires capturés par les djihadistes de l'Etat islamique (EI).

Lancé à la main, le Puma peut fournir des images en temps réel dans un rayon de 20 km grâce à sa boule optronique, de jour comme de nuit.

Ce mini-drone a été présenté mercredi dernier aux quelque 11 000 spectateurs venus assister à la journée portes ouvertes de la base de Beauvechain, effectuant deux courts vols en dépit du vent relativement fort qui soufflait.

Groupement tactique

Interrogé par l'agence Belga, le ministère de la Défense s'est pour sa part montré extrêmement discret sur l'usage de cet appareil.

"Nous utilisons effectivement le Puma en support de nos opérations en Irak mais nous ne détaillons ni leur utilisation ni leurs conditions d'utilisation pour ne pas mettre en danger la sécurité de nos opérations", a indiqué le service de presse du département.

"Nous n'avons pas ce genre d'appareil actuellement dans le patrimoine de la Défense. Nous nous sommes donc tournés vers nos alliés américains pour en obtenir", a-t-on laconiquement ajouté de même source.

Il s'agit d'une location auprès de l'armée américaine, a précisé une source informée à l'agence Belga.

Le RQ-20, construit par la société californienne AeroVironment, est le "grand frère" du mini-UAS RQ-11 Raven (1,1 m de longueur et 1,37 m d'envergure), construit par la même firme et dont l'armée belge a été autorisée en décembre dernier à acheter huit exemplaires, un programme d'acquisition mené en coopération avec les Pays-Bas et le Luxembourg pour un montant estimé à environ quatre millions d'euros.

L'achat de ces Raven, pesant 1,9 kg avec leur charge utile et propulsés par un moteur électrique - est inscrit dans la "vision stratégique" pour la Défense à l'horizon 2030 approuvée fin juin par le gouvernement.

La Belgique souhaite acheter huit RQ-11 - trois pour équiper un "Battle group" ("groupement tactique") terrestre composé de trois compagnies, trois pour une unité de "réaction rapide" de taille similaire et deux pour la formation et l'entraînement - et le Luxembourg quatre.

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