Le 17 juillet 1954 s'ouvrait le premier Newport Jazz Festival

Le 17 juillet 1954, alors que l'Amérique découvre le succès grandissant du jazz de la Côte Ouest, le producteur George Wein organise son premier festival de jazz au casino de Newport dans l’Etat de Rhode Island, un festival financé à l'époque par Elaine Lorillard et son mari Louis Lorillard.

Au départ il s’agit de quelques conférences et de concerts donnés sur une pelouse en plein air. Près de 11.000 spectateurs assisteront durant deux jours aux prestations de Billie Holiday, Oscar Peterson, Ella Fitzgerald ou encore Dizzy Gillespie.

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© Newport Jazz Festival

La performance de Paul Gonsalves en 1956

Malgré le mauvais accueil d’une certaine partie de la population de Newport pour cause de nuisances, le festival est reconduit les années suivantes et connaît un vif succès. En 1955, parmi les artistes qui se produisent pour la deuxième édition figurent : Louis Armstrong, Count Basie, Woody Herman, Dave Brubeck, Gerry Mulligan, Thelonious Monk et Miles Davis et sa célèbre interprétation de "Round Midnight". En 1956, la popularité de Duke Ellington remonte de manière spectaculaire à la suite d’une prestation du saxophoniste Paul Gonsalves sur le morceau "Diminuendo And Crescendo In Blue". Ellington se retrouve en couverture du "Time" et l’enregistrement par Columbia de son concert de Newport devient son disque le plus vendu.

Le film de Bert Stern réunit les moments forts du festival de 1958 qui accueillait notamment Thelonious Monk, Jimmy Giuffre, Sonny Stitt, Anita O’Day, Chuck Berry, Eric Dolphy, Louis Armstrong, Ray Charles…

2004, l'hommage à John Coltrane

Le Festival proposera par la suite une programmation jazz mais aussi tournée vers le rock. Plusieurs incidents obligent l’organisateur à trouver un lieu plus approprié. En 1972, George Wein déménage son festival à New York. Wein décline la marque "Newport Jazz Festival" à Saratoga ou encore… au Japon. En 1981, il revient à Newport et installe trois scènes en bord de mer. En 2004, le festival fête sa cinquantième édition et rend hommage à John Coltrane, mort un 17 juillet (1967) en proposant un concert "Tribute" regroupant McCoy Tyner au piano, Michael Brecker au saxophone ténor, Ravi Coltrane (son fils) au saxophone ténor et soprano, Christian McBride à la basse et Roy Haynes à la batterie.

La prochaine édition du festival aura lieu du 30 juillet au 1er août 2021. Depuis le premier festival en 1954, de nombreux artistes enregistreront un album lors du Newport Jazz Festival. En voici un bref aperçu en images.

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Miles Davis, Thelonious Monk : Miles & Monk At Newport (1958, 1963) © Columbia
Ella Fitzgerald, Billie Holiday : Ella Fitzgerald & Billie Holiday At Newport (1957) © Verve
Miles Davis : "Miles Davis At Newport" (1958) © Columbia
Moddy Waters : "Moddy Waters At Newport 1960 (1960) © Chess
Ray Charles : "Ray Charles At Newport" (1958) © Atlantic
Gigi Gryce, Donald Byrd, Cecil Taylor : "The Gigi Gryce-Donald Byrd Jazz Laboratory & The Cecil Taylor Quartet At Newport (1957) © Verve
The International Youth Band : "Newport 1958" (1958) © Columbia
Nina Simone : "Nina Simone At Newport" (1960) © Colpix
Ella Fitzgerald : "Ella Fitzgerald Newport Jazz Festival Live At Carnegie Hall (1973) © Columbia
John Coltrane : "Last Performance At Newport July 2, 1966" (1966) © FreeFactory
Count Basie : "Count Basie At Newport" (1957) © Verve
Dizzy Gillespie : "Dizzy Gillespie At Newport" (1957) © Verve
McCoy Tyner : "McCoy Tyner Live At Newport" (1964) © Impulse !
Herbie Mann : "Herbie Mann Live At Newport" (1963) © Rhino/Atlantic
Mahalia Jackson : "Newport 1958" (1958) © Columbia
The Dave Brubeck Quartet : "Newport 1958" (1958) © Columbia
Christian Scott : "Live At Newport" (2008) © Concord
Irvin Mayfield : "The New Orleans Jazz Orchestra Live At Newport" (2017) © Basin Street