Premier volume de la "Nouvelle Biographie Verviétoise" dédiée aux Verviétois célèbres

Les Verviétois connaissent bon nombre de leurs concitoyens qui ont véhiculé l’image voire la réputation de leur Ville : on pense à Pierre Rapsat, Jean Vallée, Henri Vieuxtemps et autre René Hausman pour ne citer qu’eux.

A côté, d’autres Verviétoises et Verviétois, moins connus ou même totalement inconnus, se sont pourtant rendus célèbres dans des domaines particuliers ou dans des circonstances exceptionnelles. C’est une présentation non exhaustive mais déjà bien complète de ce savant mélange qu’a voulu réaliser le Comité Scientifique d’Histoire de Verviers sous l’impulsion de son Président, l’historien verviétois Freddy Joris, ancien patron de l’Institut du Patrimoine Wallon. Avec son collègue Louis-Bernard Koch, professeur d’histoire, ils dirigent depuis deux ans l’élaboration de ce qu’ils ont appelé "la Nouvelle Biographie Verviétoise", une œuvre collective coécrite par 13 historiens qui fera l’objet de cinq volumes à raison – en principe – d’un par an, le premier venant de sortir de presse et répertoriant 200 premières célébrités.

Des personnalités exceptionnelles sous tous les aspects

Pour les deux directeurs de la publication, il n’existait aucun ouvrage présentant la biographie de celles et ceux qui ont, par leur travail, leur talent, leur expérience ou tout simplement par le fruit d’heureux ou malheureux hasards, fait parler d’eux et, partant, de l’ancienne capitale mondiale de la laine : "La démarche, c’est d’arriver, au fur et à mesure de la sortie des volumes, à mettre à disposition de tout le monde, 1000, peut-être 1200 biographies de Verviétois et Disonais d’exception qui ont marqué la vie de leur ville ou la vie d’autres villes, explique Freddy Joris. Sans exclusive. La seule règle majeure, c’est qu’il faut que les personnes soient décédées. Le critère de base est de présenter des personnalités exceptionnelles dans le sport, les arts, en littérature, en sculpture, en peinture, dans la politique, évidemment dans les milieux industriels, ou également dans des périodes exceptionnelles comme les guerres. Si je prends la seconde guerre mondiale, on a un résistant qui a été décoré par Montgomery en personne ! Tout ça, ce sont des choses qui ne sont pas connues dans l’histoire verviétoise".

D’étonnantes découvertes.

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Les contemporains côtoient les plus anciens comme ici Pierre Rapsat en face d'un éditeur écrivain de la fin du 19ème siècle. © RTBF Philippe Collette

Le labeur des auteurs repose d’abord sur la recherche historique et scientifique des sources d’informations sans la moindre place à l’improvisation ou l’équivoque : "Tout est référencé ; les 13 historiens se sont inspirés de leurs sources pour rédiger avec leur cœur les lignes consacrées à chacune des célébrités, poursuit Freddy Joris, avec au final, une place identique dans le livre. Ainsi par exemple, Henri Vieuxtemps qui aurait mérité un livre à lui seul, a le même volume de texte qu’une militante féministe de l’entre-deux-guerres. Autre travail de recherche, les photos, plus faciles à trouver pour les contemporains que pour les personnages des 18ème ou 19ème siècle ; on est parvenu à illustrer les deux tiers des personnalités."

Mais le plus palpitant fut sans conteste la découverte au fil des recherches de personnalités de Verviers et Dison dont on ignorait qu’elles ont marqué l’histoire à l’extérieur : qui savait par exemple que Brugman, le fondateur de l’hôpital bruxellois, était né à Verviers ?

"Je crois que ce sera un des atouts du volume : la découverte, poursuit Freddy Joris ; on a par exemple un professeur de l’Athénée qui malheureusement a dû combattre à Stalingrad sous l’uniforme allemand, il provenait des cantons de l’Est, on a le fondateur des partisans de l’armée de libération communiste, autant de faits inconnus dans l’histoire verviétoise ; nous avons brassé large puisque nous avons des célébrités du début du 18ème siècle, notamment dans l’industrie textile et dans les arts, jusqu’à nos jours dans tous les aspects de la vie pour autant qu’elles aient apporté quelque chose d’exceptionnel. "

Les quelque 200 personnalités de ce premier volume sont présentées par ordre alphabétique ; le deuxième volume devrait paraître dans un an avec 200 autres célébrités.

Cette "Nouvelle Biographie Verviétoise" est disponible au prix de 15 € dans les librairies "La Traversée" et "Les Augustins" situées au centre de Verviers.