Photographie: la BnF acquiert un album de clichés de Gustave Le Gray

Portrait de Louis Napoléon Bonaparte par Gustave Le Gray, 1852
Portrait de Louis Napoléon Bonaparte par Gustave Le Gray, 1852 - © Gilman Collection, Museum Purchase, 2005

La Bibliothèque nationale de France (BnF) vient d'acquérir un album de photos de Gustave Le Gray, le grand photographe du tout-Paris mondain du Second Empire, mis en vente en novembre chez Artcurial et classé Trésor national.

"Unique en son genre de par son histoire et sa nature, cette oeuvre majeure constitue un témoignage exceptionnel sur l'art du portrait photographique sous le Second Empire", a indiqué mardi la BnF dans un communiqué.

L'album rassemble plus d'une centaine de clichés inédits de grandes figures de l'époque dont des portraits du romancier Alexandre Dumas, du prince Murat ou encore du poète Théodore de Banville. Au total, on compte 113 épreuves, dont plus de la moitié sont les seules connues à ce jour. Le riche album a appartenu notamment à Alfred de Vigny, qui a annoté certains clichés au crayon.

Réalisées entre 1855 et 1860 dans le célèbre atelier de l'artiste, boulevard des Capucines à Paris, les photos sont tirées sur papier albuminé. Ces tirages, qui témoignent de son talent technique et artistique dans le genre du portrait, sont aussi remarquables pour leur grand format (15 x 20 cm), très coûteux à cette époque.

Le Gray ne fit pas que des portraits. Il photographia le Salon annuel des Beaux-Arts, participa à la Mission héliographique qui avait pour but d'inventorier en images le patrimoine monumental de la France. Il fut aussi connu pour ses Marines.

Mis aux enchères en novembre, l'album avait été acquis par un particulier pour 275.800 euros. L'acheteur a accepté de le revendre au même prix à l'Etat, le temps, pour la BnF, de réunir les fonds nécessaires pour cette acquisition.

L'album va rejoindre les collections du département des Estampes et de la photographie de la BnF sur le site Richelieu, qui conserve déjà un ensemble sans pareil de l'oeuvre de cet artiste majeur du XIXe siècle.