Jimi Hendrix, sur les traces de la légende du rock – épisode 7

Au milieu de l’année 1966, Jimi Hendrix se trouve à Greenwich Village à New-York et ce village dans la ville compte beaucoup de clubs, parfois obscurs, parfois miteux, donc souvent les deux à la fois. L’un de ces endroits s’appelait le café Wha ? et était situé au cœur de Greenwich Village.

L’entrée était gratuite et le public peu nombreux, souvent des musiciens qui attendaient leur tour pour monter sur la petite scène. Le groupe que Jimi avait monté s’appelait d’abord The Rainflowers avant de devenir Jimmy James & the Blue Flames en hommage au bluesman Junior Parker. Au café Wha ? Jimi pouvait essayer plein de choses et parfaire son jeu de scène. Son groupe se composait d’un jeune guitariste de 15 ans, Randy Wolfe qui deviendra Randy California et une belle carrière avec le groupe Spirit. Le batteur était texan et s’appelait aussi Randy. Ce sera Randy Texas et puis Jeff Baxter à la basse, futur Steely Dan et Doobie Brothers. Jimi avait fait la connaissance du bluesman John Hammond Jr qui va l’emmener au Whiskey-à-go-go, le club branché de New York. Ils vont jouer ensemble quelques fois dans ce club et une certaine Linda Keith, alors petite amie de Keith Richards va avoir un rôle primordial dans la carrière de Jiml, mais sans le savoir. Il apparaissait évident qu’avec le talent de ce jeune guitariste noir dont on parlait de plus en plus et le gratin des musiciens et groupes anglais qui s’arrêtaient tous au Whiskey-à-go-go, le destin de l’artiste allait prendre forme un jour ou l’autre. Il se fait que Linda Keith connaissait bien Chas Chandler, qui avec son groupe The Animals était à New York pour entreprendre leur dernière tournée. Linda va convaincre Chas d’aller avec elle voir Jimi au Café Wha ? ce qu’il a accepté. Le choc fut immédiat au point ou Chas s’est demandé pourquoi personne n’avait signé ce phénomène ! Parmi les morceaux interprétés, il y avait '' Hey Joe '' et le hasard fait que Chas Chandler avait en tête de le reprendre avec son groupe. Il est tellement impressionné qu’il lui propose de le rejoindre à Londres pour essayer de démarrer une carrière dans la City. Le manager des Animals, Mike Jeffery fait partie du deal ; un personnage odieux qui va ruiner Eric Burdon et solidement escamoter Jimi Hendrix par après. Toujours est-il que Jimi propose de prendre le jeune Randy California avec lui mais Chas refuse. Il ne conçoit pas un autre guitariste aux côtés de Jimi. Tout s’est fait très vite. Jimi n’a même pas contacté son père à Seattle pour lui annoncer le grand départ et en quelques jours, le Jimmy James du café Wha ? a disparu pour revenir quelques mois plus tard sous le nom de Jimi Hendrix. En partant pour l’Angleterre, Chas et Jimi savaient bien qu’ils pourraient essayer de développer une carrière loin du pays et par conséquent loin de Ed Chalpin et son contrat très encombrant avec la firme PPX. Jimi avait mis Chas Chandler au courant de toute la situation mais de toute façon Chas a de suite senti l’immense potentiel de son protégé sur le public anglais d’abord et européen ensuite. Une grande amitié sincère va lier Jimi Hendrix à Eric Burdon durant toute sa vie. Comme Chas Chandler était le bassiste des Animals, ceci explique cela. Personne n’est préparé à Londres pour accueillir le phénomène.

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