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Tests antigéniques, sérologiques et auto-tests : les limites de ces alternatives au test PCR

Coronavirus en Belgique : les auto-tests sont-ils fiables ?

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30 nov. 2020 à 13:363 min
Par Adeline Louvigny

Durant la conférence de presse du Centre interfédéral de crise coronavirus de ce 30 novembre, un point d’attention tout particulier a été porté sur les différents tests covid qui existent, alors que la stratégie de testing va admettre un nouveau type de test, le test antigénique.

Le test antigénique : rapide, mais peu sensible

Un test rapide est un test effectué en dehors du laboratoire, dont les résultats sont disponibles sous les 15-30 minutes, suite à une analyse menée sur place (dans le centre de prélèvement, ou chez le médecin généraliste). Il existe deux types de tests rapides :

  • Le test sérologique, qui va détecter les anticorps, soit les cellules immunitaires qui vont combattre le virus.
  • Le test antigénique, qui va détecter des antigènes, soit des bouts moléculaires du virus, qui ont la particularité d’être très spécifique au virus. C’est cet antigène que les cellules immunitaires vont reconnaître, afin de le repérer et l’attaquer spécifiquement. (Le test PCR, lui identifie des bouts du génome du virus, soit son ARN).

Mais ces tests ne peuvent pas être utilisés à n’importe quel moment, ni dans n’importe quels cas.


►►► Dépistage Covid-19 : quels sont les différents types de tests et quels sont leurs avantages et inconvénients? (infographie)


Typiquement, le test sérologique va simplement montrer que le corps a développé une réponse immunitaire face au covid-19 : vu que cette immunité peut durer plusieurs mois (entre trois et six mois selon les dernières recherches), ce test ne dit pas si l’on est contagieux ou si l’on est porteur du virus. Le test sérologique est aussi inefficace en début de maladie, quand le corps n’a pas encore produit d’anticorps. Ce n’est donc pas un test qui permet d’évaluer si l’on est malade ou l’évolution d’une épidémie, il ne sert qu’à évaluer l’immunité développée.

Le test antigénique, lui va démontrer la présence du virus ou de fragments du virus. Mais ils sont bien moins sensibles que les tests PCR, c’est-à-dire qu’ils ont besoin d’une quantité plus élevée de virus pour pouvoir le détecter. Le risque de faux négatif est donc plus élevé que pour les tests PCR, mais reste intéressant car un résultat positif signifie que l’on est contagieux.

Le timing du testing antigénique est très important : seules les personnes symptomatiques, dans les cinq premiers jours après le début symptômes, peuvent être testées par test antigénique, car la quantité de virus est alors considérée comme assez élevée pour être détectée.

"Ces tests peuvent avoir potentiellement un intérêt dans la surveillance de groupe, notamment des personnes en contact avec des groupes à risque, lorsqu’elles sont testées fréquemment. Ce sont des études en cours dans plusieurs collectivités." explique Yves Van Laethem.

Les auto-tests : très peu fiables

Comme son nom l’indique, les auto-tests sont réalisés par le patient lui-même, et les résultats sont disponibles en quelques minutes, sans intervention d’un professionnel de santé.

"Ces auto-tests sont moins fiables, moins sensibles, moins précis que les tests de laboratoire, prévient Yves Van Laethem. Ces auto-tests peuvent donc donner un faux sentiment de sécurité, et participer à la propagation du virus, ou au contraire, dans le cas d’un faux positif, donner un faux sentiment d’inquiétude."

"Actuellement il n’existe qu’un seul auto-test conforme en Europe, mais comme il détecte les anticorps, il ne sert pas à la lutte contre la propagation du virus."

Le porte-parole précise que pour être légal en Europe, un auto-test (covid ou non) doit porter un marquage européen, qui se compose des lettres "CE" suivies de quatre chiffres. Si le marquage n’a pas de chiffres, c’est que le test n’est pas destiné au grand public mais bien au personnel médical, en mesure d’interpréter correctement les résultats.

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