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Quelle est la différence entre un violon et un alto ?

Quelle est la différence entre un violon et un alto ?
25 oct. 2021 à 13:363 min
Par Clément Holvoet

Au fond, quelle est la différence entre le violon et l’alto ? L’alto c’est un peu comme un violon, non ? Il est peut-être un peu plus grand, mais enfin ça se joue pareil ? Telle est donc la question à laquelle l’altiste Clément Holvoet répond.

Si l’on observe la famille des instruments à cordes, des violons, on trouve quatre instruments : le violon, le plus aigu, bien connu de tous, la contrebasse, le plus grave, que l’on joue plutôt debout, instrument massif et chaud, c’est l’instrument du jazz, de l’éléphant dans le Carnaval des animaux de Saint-Saëns et le grand et beau solo dans le mouvement lent de la première symphonie de Gustav Mahler. Plus petit, et aussi très populaire, le violoncelle, qui se joue assis, moins grave que la contrebasse – ou plutôt un peu plus aigu que la contrebasse. Et enfin, entre le violon et le violoncelle, il y a l’alto.

Les aspects techniques

Comme le violon, l’alto se place sous le menton et se joue sur l’épaule. Mais qu’est-ce qui alors les différencie ? D’abord, leur tessiture, c’est-à-dire les hauteurs des notes qu’ils peuvent jouer. L’alto joue dans une tessiture plus grave que le violon et plus aiguë que le violoncelle. Il est un peu le pont entre les deux instruments. Ceci étant, ils ont des notes qu’ils peuvent jouer en commun, mais l’alto a une sonorité plus chaleureuse, plus ronde que le violon.

Une autre différence entre les deux instruments réside, dans l’expérience de jeu, au niveau du jeu de l’archet. Si un violoniste prend un alto pour le jouer, il arrivera peu ou prou à jouer quelques notes bien sûr, tout ceci est proche, mais sa difficulté principale, a priori, sera dans la production du son. Les cordes d’alto sont plus graves et donc plus épaisses que celles du violon : par conséquent, leur mise en vibration est un peu différente, plus lente, et l’instrumentiste doit donc exercer une pression différente avec l’archet pour produire un son. Là où un archet plutôt léger et aérien conviendra très bien au violon, notamment dans l’aigu, le résultat risque d’être mauvais à l’alto, car les cordes nécessitent une pression plus importante de l’archet pour leur mise en vibration. Il s’agit là de considérations générales, et le jeu de ces instruments suppose plus de subtilité et d’exceptions, mais ceci est tout de même la ligne directrice.

Autre différence majeure entre l’alto et le violon, c’est leur taille. Un violon a une taille standard depuis environ le XVIe siècle, avec une longueur de coffre de 35 à 36 cm maximum. L’alto lui commence à 39 cm et on peut trouver des altos dont la longueur de coffre atteint les 44 cm, leur taille n’étant pas standardisée. Cela a pour conséquence que sur la touche, là où l’on place les doigts pour produire les notes, les distances entre ces notes sont sensiblement plus grandes.

Les rôles de l’alto

Parmi les différences notables entre le violon et l’alto, il y a également le rôle de ces deux instruments. Le violon, instrument soliste par excellence, possède un répertoire énorme et magnifique où il est mis à l’honneur de toutes les façons. L’alto, quant à lui, a longtemps eu un rôle d’accompagnement dans l’orchestre et dans les ensembles, avec une injuste connotation d’instrument de seconde catégorie, notamment due aux difficultés liées à sa taille non standard et à son relatif manque de puissance sonore.

Mais depuis le XIXe siècle et surtout avec le XXe, l’alto s’est vu doté d’un répertoire formidable, certes plus modeste – en termes de nombre d’œuvres – que celui du violon mais un répertoire tout à fait passionnant et magnifique. Les tailles se sont plus ou moins homogénéisées et les luthiers ont réussi un beau travail quant à la puissance sonore de l’alto, ce qui fait qu’il trouve toute sa place en soliste et surtout en musique de chambre.

Telle est la question

Violon et alto: quelle différence?

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