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Le télescope James Webb dévoile sa première image, la plus profonde de l'Univers jamais prise

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12 juil. 2022 à 04:03 - mise à jour 12 juil. 2022 à 10:21Temps de lecture2 min
Par Belga, édité par Estelle De Houck

La Nasa a dévoilé lundi l'image la plus profonde de l'Univers jamais prise, un somptueux cliché montrant de premières galaxies formées peu après le Big Bang, il y a plus de 13 milliards d'années, et qui constitue la première image scientifique et en couleur du télescope James Webb.

Il s'agit d'un jour "historique", a salué le président Joe Biden lors de cet événement tenu à la Maison Blanche, six mois après le lancement en orbite de ce télescope spatial, le plus puissant jamais conçu. 

L'image infrarouge la plus profonde et la plus claire jamais prise de l'Univers lointain jusqu'ici

Cette photographie est "l'image infrarouge la plus profonde et la plus claire jamais prise de l'Univers lointain jusqu'ici", a déclaré la Nasa.

La lumière, après avoir parcouru un tel chemin, s'est étirée, passant du spectre visible à l'infrarouge - une longueur d'onde invisible pour des yeux humains, mais pas pour ceux de James Webb.  

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Ce dernier a visé, pour ce cliché illustrant les temps lointains du cosmos, l'amas de galaxies SMACS 0723 qui, agissant comme une loupe, a également permis de faire apparaître des objets cosmiques très lointains situés derrière lui - un effet appelé lentille gravitationnelle.

La première image infrarouge du télescope spatial James Webb
La première image infrarouge du télescope spatial James Webb AFP or licensors

L'image, qui fourmille de détails, a été prise en un temps d'observation de 12,5 heures. Elle montre ainsi des milliers de galaxies, au cœur desquelles certaines structures "n'ont jamais été vues auparavant", selon la Nasa. Le travail de recherche débute donc tout juste. "Les chercheurs vont bientôt commencer à en apprendre plus sur les masses, âges, histoires et compositions" de ces galaxies, a ajouté l'agence spatiale.  

L'exploration des premiers âges de l'Univers

Bijou d'ingénierie d'une valeur de 10 milliards de dollars, l'une des missions principales de James Webb est l'exploration des premiers âges de l'Univers. En astronomie, voir loin équivaut à remonter le temps, la lumière observée ayant voyagé durant des milliards d'années avant de nous parvenir.  

"Une nouvelle ère a commencé pour l'astronomie", a commenté auprès de l'AFP Jonathan Lunine, astronome à l'université Cornell, qualifiant l'image de "fantastique".    

Même si ce n'est en aucun cas le plus loin que Webb puisse voir, (...) cela montre la puissance de ce remarquable télescope

"Même si ce n'est en aucun cas le plus loin que Webb puisse voir, (...) cela montre la puissance de ce remarquable télescope : une sensibilité énorme, une vaste gamme de longueurs d'ondes, et une vive clarté d'image", a-t-il ajouté.  

Suite des images ce mardi 

Bien que les noms des cinq premières cibles cosmiques de James Webb aient été annoncés dès la semaine dernière, les images avaient elles été jusqu'ici jalousement gardées secrètes, afin de créer le suspense.  

Les images suivantes de cette véritable pochette-surprise seront révélées lors d'un événement en ligne de la Nasa mardi matin. Elles doivent à la fois impressionner le grand public par leur beauté, mais aussi démontrer aux astronomes du monde entier toute la puissance des quatre instruments scientifiques embarqués.  

Sur cette image distribuée par la NASA, le président américain Joe Biden présente en avant-première la première image en couleur du télescope spatial James Webb de la NASA, l'image à la plus haute résolution de l'univers infrarouge de l'histoire, le 11 ju
Sur cette image distribuée par la NASA, le président américain Joe Biden présente en avant-première la première image en couleur du télescope spatial James Webb de la NASA, l'image à la plus haute résolution de l'univers infrarouge de l'histoire, le 11 ju Belgaimage

Interview de l'astronome Michaël Gillon sur le téléscope James Webb - par Tom Denis (12/07/2022)

Interview Michael Gillon (astronome ULG) sur le téléscope James Webb (T. Denis)

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