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La culture in vitro signe-t-elle la fin des colorants alimentaires de synthèse ?

La culture in vitro signe-t-elle la fin des colorants alimentaires de synthèse ?
11 juil. 2022 à 11:00Temps de lecture3 min
Par RTBF avec AFP

Pour des questions éthiques mais aussi pour répondre aux besoins de nouveaux régimes alimentaires, les expérimentations d'aliments cultivés en laboratoire font logiquement les gros titres. Et si cette technique futuriste pouvait aussi nous permettre d'en finir avec nos doutes sûrs de l'innocuité d'un additif alimentaire. Les scientifiques ont trouvé la formule pour extraire sous microscope des pigments végétaux.

Cancer, hyperactivité : les colorants mis sur la sellette

Des macarons framboises rose bonbon. Un bavarois à la pêche recouvert de glaçage orange. Des gâteaux à étages aux couleurs de l'arc-en-ciel (ou d'une licorne, c'est au choix). Nombre de nos recettes sucrées n'auraient absolument pas le même rendu sans un ingrédient : le colorant alimentaire, un additif loin d'être anodin.

Associés à des conservateurs, certains pourraient être à l'origine de cas d'hyperactivité recensés chez des enfants. Dans un article paru en fin d'année dernière dans The Conversation, on apprenait aussi que ces additifs, utilisés par l'industrie agroalimentaire pour booster la couleur des bonbons mais aussi du jambon, seraient susceptibles d'induire le développement de cancers colorectaux. Il faut savoir que ces substances sont généralement fabriquées à partir d'un produit chimique dérivé... du pétrole.

Dans le répertoire de colorants de synthèse, il y a le dioxyde de titane que les pâtissiers utilisent pour obtenir une belle couleur blanche ou renforcer la vivacité d'une couleur. Mais depuis février dernier, le gendarme sanitaire de l'Europe (EFSA) a décidé de l'interdire dans les denrées alimentaires. Le E171 "ne peut plus être considéré comme sûr, notamment parce que les effets de génotoxicité, c'est-à-dire la capacité à endommager le matériel génétique des cellules, ne peuvent être exclus pour les consommateurs" avait indiqué l'EFSA. 

Stimuler la production de bactéries pour en extraire des composants colorés

Du curcuma pour teinter une recette de jaune, faire sécher des lamelles de betterave pour obtenir un rouge naturel... Il existe de multiples alternatives végétales aux colorants alimentaires synthétiques. Mais il faut reconnaître que ces astuces ne sont pas toujours efficaces, l'intensité des nuances s'estompant par exemple avec la chaleur de la cuisson. Un résultat pas toujours concluant qui explique les raisons pour lesquelles de nombreux industriels n'utilisent pas ce type de solution. C'est ce que rapporte au média spécialisé Food Navigator Halim Jubran, le président de Phytolon, une food tech israélienne qui utilise la génétique pour générer la formation de colorants d'un tout nouveau genre.

A l'heure où les expérimentations in vitro font sensation avec leur modèle de viande de culture, la start-up cultive en laboratoire des levures semblables à celles d'un boulanger avant d'opérer un processus de fermentation pour obtenir des bétalaïnes, des pigments végétaux dont le nuancier varie du jaune foncé au violet intense. La technique paraît relever de la science-fiction mais le processus est naturel.

Les cellules de la levure rejetteraient spontanément de la couleur une fois mises en culture.

Pour l'heure, le patron de Phytolon confie travailler à la production de deux couleurs, le violet et le jaune, qu'il mélange pour obtenir diverses nuances. Ses produits devraient être disponibles sur le marché américain l'année prochaine

L'affaire n'est pas complètement nouvelle. L'entreprise israélienne Lycored, qui commercialise des compléments alimentaires, cultive en laboratoire une souche de blakeslea trispora pour en extraire son beta-carotène, ce pigment naturel qui teinte les carottes en orange. De son côté, le mastodonte américain Impossible Foods, qui alimente les restaurants Burger King en substituts végétaux aux steaks et aux nuggets de poulet, compte sur la léghémoglobine contenue dans les racines des plantes de soja pour obtenir une couleur rouge. 

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