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Décès de l’astronome belge Eric Elst, à l’origine de la découverte de 3760 astéroïdes

Décès de l’astronome belge Eric Elst, à l’origine de la découverte de 3760 astéroïdes. Photo d’illustration
06 janv. 2022 à 17:28Temps de lecture1 min
Par Belga

L’astronome belge Eric Elst est décédé dimanche à Anvers à l’âge de 85 ans, a annoncé jeudi l’Observatoire public Mira sur Twitter. D’une période allant de 1986 à 2002, ce scientifique né à Mortsel a découvert pas moins de 3760 astéroïdes, faisant de lui l’homme en ayant détecté le plus grand nombre, seul et sans l’aide des systèmes automatisés d’aujourd’hui.

Beaucoup de ces astéroïdes ont été baptisés de noms en lien avec la Belgique, tels que Jacques Brel, Julie et Melissa, Damien (du Père Damien), Mercator, Frimout, Solvay, Magritte, Eddy Wally (chanteur), Memling (peintre), Kim Clijsters, ou encore Baekeland (chimiste).

Au-delà des noms de personnes célèbres dans l’histoire belge, la société Sabena, ou encore les villes d’Ostende, de Bruges et de Gand, ont également reçu l’honneur de voir leur nom être attribué à un astéroïde découvert par Eric Elst.

Un artisan du ciel

En tant qu’astronome, Elst était un "représentant de la génération précédente", a déclaré Philippe Mollet de l’Observatoire Mira. "Le travail qu’Elst effectuait à la main, pour ainsi dire, est maintenant réalisé à l’aide de systèmes automatisés. Elst n’est peut-être 'que' onzième dans le classement du plus grand nombre de découvertes, mais il n’est précédé que par de tels systèmes et un trio de chercheurs."


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Eric Elst n’était "bien évidemment pas un astronome du 19e siècle", souligne M. Mollet, "mais il ne disposait pas non plus des systèmes entièrement informatisés que les scientifiques utilisent aujourd’hui, et pour effectuer ce qui peut maintenant être fait depuis un bureau à Uccle, par exemple, il devait partir en expédition en Bulgarie ou au Chili".

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