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L-B-L: Gilbert revient à temps

CYCLISME | vendredi 20 avril 2012 à 10h43

  • Un an après son triomphe, Philippe Gilbert revient en forme juste à temps pour s'immiscer dimanche parmi les favoris de sa course de prédilection, la "Doyenne" des classiques, Liège-Bastogne-Liège.

    Sa montée en puissance entamée à la Flèche Brabançonne (12e) s'est poursuivie dimanche dernier à l'Amstel Gold Race (6e) et, trois jours plus tard, dans la Flèche Wallonne (3e). "Je revis", a déclaré le Wallon, décidé à se transcender devant la foule attendue dans son village de Remouchamps, lové dans les courbes des Ardennes au pied de la côte de la Redoute.

    De là à attendre un numéro aussi impressionnant que celui de l'année passée, quand il avait neutralisé les frères Schleck dans une arrivée à trois, la marge est encore grande. S'il est redevenu compétitif, le champion de Belgique semble simplement au niveau athlétique de ses adversaires. Avec les avantages supplémentaires d'une indifférence au froid prévu par la météo ("le mauvais temps peut être un allié", se réjouit-il) et d'une lecture avisée de la course.

    En revanche, Gilbert se présente au départ des 257,5 kilomètres avec un entourage sensiblement moins performant qu'espéré. Le vainqueur du Tour de France, l'Australien Cadel Evans, a choisi de rentrer chez lui en début de semaine (infection des sinus).

    L'équipe BMC paraît du coup en retrait par rapport aux collectifs de Katusha (J. Rodriguez, Moreno, Freire) et, plus encore, Astana (Kreuziger, Gasparotto, Kiserlovski, M. Iglinskiy), voire Lotto (Van den Broeck, Vanendert).

    Grand format

    S'il peut se permettre d'attendre le sprint en cas d'arrivée d'un petit groupe à Ans, sur les hauteurs de Liège, Gilbert doit aussi savoir manoeuvrer face à des adversaires qui peuvent sortir dans les dernières côtes placées dans les 20 derniers kilomètres (la Roche aux Faucons et Saint-Nicolas) ou sur les inévitables périodes de temporisation. Car la "Doyenne", vénérable ancêtre de 120 ans, peut se laisser séduire à tout moment pour peu qu'aucune équipe ne veuille ou ne puisse verrouiller la course.

    Comme Gilbert, qui apprécie les classiques grand format ("je suis toujours mieux après six heures de course qu'après cinq heures", rappelle-t-il), d'autres candidats sont prêts à rivaliser dans les vallées profondes des Ardennes. A commencer par ceux qui ont fait l'impasse mercredi sur la Flèche Wallonne afin de mieux préparer l'exigeant rendez-vous de fin de semaine.

    L'Espagnol Samuel Sanchez, très à l'aise dimanche dernier aux Pays-Bas, le Français Thomas Voeckler, qui accomplit sa meilleure campagne du printemps, et l'Australien Simon Gerrans, le vainqueur de Milan-Sanremo, émargent dans cette catégorie.

    Les Italiens Damiano Cunego, qui a ferraillé dans le Tour du Trentin, et Vincenzo Nibali, en condition ascendante, ou encore l'Espagnol Alejandro Valverde, deux fois vainqueur à Ans, ont préféré courir durant la semaine. Entre ces deux options, la course tranchera dimanche après-midi, pour la conclusion souvent somptueuse des classiques du printemps.

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